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"This is the multitude's howl! Wake up!" "¡Este es el aullido de la multitud! ¡Despertad!" Alfama, Lisbon, 2008

“This is the multitude’s howl! Wake up!” | “¡Este es el aullido de la multitud! ¡Despertad!”
Alfama, Lisbon, 2008

Álvaro Sevilla-Buitrago

I love cities, their history and stories, their streets and their people, those sociospatial assemblages defined by Pier Paolo Pasolini as ‘stupendous and miserable’ territories out of which we build our life experience. As a trained architect and planner, I have always been infuriated by the complicity of urbanists in various forms of topocide and the destruction of the very basis of this collective urban vitality, a dark side of urbanism I try to illuminate in my research.

I am Associate Professor in the Department of Town and Regional Planning at  Universidad Politécnica de Madrid. I have held a number of visiting positions, most recently as a Fulbright Visiting Scholar at Harvard Graduate School of Design in the Spring of  2016. Between 2010 and 2015 I was Editor-in-Chief of the journal Urban, the main publication in the field of urban studies in Spain.

My work is devoted to developing a social history of planning — a look from below that helps to reframe the genealogy of our urban present in a critical fashion. In probing the territorial formations of capitalism, I understand planning techniques, models and discourses as apparatuses for the regulation of social reproduction. My analysis suggests that subaltern classes have been historically urbanized through disciplinary productions of space that suffocate collective forms of spatial self-management and autonomy, fostering uses of the city that are coherent with elite hegemonic territorialities. This is of course a long-term project and I have so far explored three particular periods and social spaces: rural England in the transition from feudalism to capitalism, the popular and working-class neighborhoods of 19th century Manhattan, and the implementation of community planning in Germany and the US in the first half of the 20th century. These spaces were the focus of my dissertation —awarded with the UPM’s Doctoral Extraordinary Prize (you can read a synthesis of the introduction here and watch a presentation here, both in Spanish)— which has developed into a number of articles and contributions in several journals.

This investigation has bred several spin-off research avenues in recent years. Firstly, I am interested in understanding urbanization through the spatial dialectic of the ‘commons’ and enclosure, or, the subsumption of autonomous social spaces under capitalist value-practices. I have used the notions of ‘enclosure’ and ‘commoning’ to improve the analysis of the above mentioned cases, but also in a broader perspective as a lens to explore the structural character of dispossession in capitalist spatializations (e.g. see here, here and here). Secondly, living in Madrid —a city whose streets are bursting at the seams with the contradictions of a country under deep economic, political and urban crises— it was natural for these ideas to percolate from the realm of history and theory to the examination of the relation between economic decline, neoliberal urban policy and the emergence of new urban social movements in Spain, with particular attention to the indignados (e.g. see here, here and here).

In addition to my scholarly pursuits I worked as a planning practitioner for ten years, developing interventions at several scales, from the neighborhood level to city and regional plans, mostly for public institutions in the metropolitan area of Madrid.

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Amo las ciudades, su historia y sus historias, sus calles y sus gentes, esos espacios sociales que Pier Paolo Pasolini definiera como ‘estupendos y míseros’ lugares a través de los cuales construimos nuestra propia experiencia.

Soy Profesor Contratado Doctor en la Universidad Politécnica de Madrid, miembro de su Departamento de Urbanística y Ordenación del Territorio (Escuela Técnica Superior de Arquitectura) desde 2008. Además de las habituales visitas cortas en diversos centros nacionales e internacionales, he sido Profesor Visitante en la Graduate School of Design de Harvard University durante las primaveras de 2013 y 2014. Entre 2010 y 2015 fui jefe de redacción y uno de los editores que lanzaron la nueva época de la revista Urban, publicada por la UPM

Hasta la fecha mi principal línea de investigación explora lo que denomino la ‘historia social de la planificación’ — una narración desde abajo del legado de esta técnica que contribuye a reconstruir la historia del presente urbano en un sentido crítico. Centrándome en el análisis de las formaciones territoriales capitalistas, he prestado especial atención al modo en que la planificación y las políticas de producción del espacio surgen y evolucionan como aparatos de regulación de los procesos de reproducción social. Mi trabajo sugiere que las clases subalternas han sido urbanizadas en el tiempo de acuerdo a patrones disciplinares que suprimen formas de autogestión espacial colectiva e imponen o propician prácticas de uso de la ciudad coherentes con la territorialidad hegemónica de las élites. Se trata de un proyecto amplio, que hasta ahora he concretado en tres períodos y espacios sociales particulares: la Inglaterra rural de la transición del feudalismo al capitalismo, los barrios populares de Manhattan en el siglo XIX y las políticas de la comunidad en Alemania y EE.UU. en la primera mitad del siglo XX. Estos territorios me han acompañado desde la preparación de mi tesis —que recibió en su día el Premio Extraordinario de Doctorado de la UPM (pueden encontrar un resumen de la introducción aquí y una presentación en vídeo aquí)— y han dado lugar a una serie de publicaciones en diversas revistas nacionales e internacionales.

En los últimos años esta línea de investigación se ha ramificado en otras, entre las que cabe destacar un creciente interés por comprender el proceso urbanizador desde la dialéctica existente entre la producción espacial de lo común y su cercamiento: la sumisión de espacios sociales autónomos a las prácticas de valor capitalistas. He empleado las nociones de enclosure y commoning para enriquecer mi análisis de los casos antes mencionados, pero también en un sentido más amplio como lente para la identificación del carácter estructural de los procesos de desposesión en la producción del espacio capitalista (por ejemplo ver aquí, aquí y aquí). Además, viviendo en una ciudad cuyas calles expresan las contradicciones de un país en profunda crisis económica, política y urbana, era inevitable trasladar las lecciones aprendidas de la teoría y la historia al análisis de los nuevos movimientos sociales urbanos, en particular las espacialidades del 15M (por ejemplo ver aquí, aquí y aquí).

Además de mi dedicación académica he ejercido como urbanista profesional durante diez años, desarrollando actuaciones a distintas escalas, del barrio a la ciudad y al planeamiento supramunicipal.

 

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